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El smog afecta a muchos centros urbanos en América Latina. Aquí se explica qué es el smog y cómo se forma.
  Fuente: UN, AAMA, DRI/McGraw-Hill    
1. ¿Qué es el smog ?

El smog es una mezcla química de gases que forma una bruma amarillo-cobriza, principalmente sobre las áreas urbanas.
Los componentes de esa masa contaminante incluyen el ozono al nivel de la tierra, los óxidos de nitrógeno (NOx), compuestos volátiles orgánicos (VOC), dióxido de sulfuro, aerosoles ácidos y gases, así como partículas de materia.
Estos gases resultan de una reacción entre la luz fuerte del sol y ciertos contaminantes nacidos del aire. El problema del smog se agudiza durante el verano, cuando la luz del sol es más intensa y se registran las más altas temperaturas.
En cantidades muy grandes, el smog representa una amenaza para la vida humana, animal y vegetal. El ozono al nivel del suelo, un contaminante surgido del aire, constituye el 90 por ciento del smog localizado en áreas urbanas.

2. ¿Cómo se forma el ozono a nivel del suelo?


El ozono al nivel del suelo resulta de la reacción química entre algunas formas diferentes de contaminantes y la luz del sol. Ese proceso involucra a dos grupos de químicos que dañan el ambiente: los óxidos de nitrógeno (NOx) y los compuestos orgánicos volátiles (VOC). Las masas de aire estancadas sobre las zonas urbanas mantienen fijos los contaminantes en un lugar por períodos largos de tiempo, permitiendo a la luz del sol interactuar con ellos hasta transformarlos en ozono al nivel del suelo.
El ozono continúa en la atmósfera más baja hasta que los sistemas climáticos fluyen repentinamente, disipándolo. Un "episodio" de ozono al nivel de la tierra dura desde algunas horas hasta varios días y acarrea consecuencias particularmente severas en ciudades con altas concentraciones de NOx y VOC y clima caliente.


3. ¿Existen diferencias entre el ozono al nivel del suelo y el ozono de la estratosfera?
El ozono es el mismo químico en la estratosfera que cerca del suelo, pero provoca efectos diferentes, según su localización. En cantidades importantes cerca del suelo, representa una amenaza para la vida animal y vegetal. Se ha demostrado que 82 partes por billón de concentración es el punto de partida para que se generen problemas.
En la estratosfera, en cambio, el ozono protege a animales y plantas de la peligrosa radiación ultravioleta.


4. ¿Qué son los NOx y los VOC ?

Los NOx son compuestos formados de nitrógeno y oxígeno por la acción de las bacterias en el suelo, los rayos luminosos, los volcanes, los incendios forestales y la combustión de fósiles. Los VOC son gases y vapores orgánicos que se diluyen fácilmente en el aire. Estos compuestos son liberados por el decaimiento de materiales orgánicos durante procesos industriales que involucran la combustión o por emanaciones de gasolina; también por la evaporación de combustibles líquidos, solventes y químicos orgánicos como quitaesmaltes de uñas.


Fuente: A Primer on Environmental Citizenship, Canadá.

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