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Biotecnología al rescate del tequila

Por Pilar Franco
*

Los científicos devuelven la esperanza al enfermo agave, la planta que en México es materia prima del tequila, y padece el acoso de microorganismos patógenos desde hace al menos 15 años

CIUDAD DE MEXICO.- La industria del tequila, que registró un inesperado boom de ventas en los últimos años, podría evadir una potencial crisis de grandes proporciones con el aporte de la biotecnología, al parecer capaz de desterrar graves infecciones en el agave, la materia prima de la popular bebida.

Blancos, reposados o añejos, los diversos tipos de tequila, una bebida de gusto seco que es orgullo de los mexicanos, fueron conquistando paladares alrededor del mundo. Su producción creció de 30 mil millones de litros en 1995 a 130 mil millones de litros en 1999.

Sin embargo, al tiempo que se registraban ritmos de crecimiento del mercado tequilero de entre 18 y 20 por ciento, heladas y letales microorganismos produjeron en 1997 una escasez del agave, que tarda en madurar entre siete y diez años.

El consumo explosivo del tequila y la falta de planeación para producir agave colocaron a la industria en una espiral de encarecimiento del producto.

Los precios de la materia prima se dispararon: de 85 centavos en junio del año pasado se incrementó ahora a 4,5 pesos (unos 9,5 pesos por dólar).

Ahora, la industria tequilera se afana en diseñar una estrategia integral para revertir el súbito descenso de las ventas: nueve por ciento en el primer semestre de 2000, según cifras oficiales.

Tras 15 años de que se detectó la presencia de un conjunto de microorganismos en el Agave tequilana Weber variedad Azul, ATWA, diversos estudios revelaron hace dos años que la bacteria Erwina carotovora y el hongo Fusarium oxysporum matan sin remedio a la materia prima del tequila.

Alrededor de 23 por ciento de la superficie sembrada de ATWA en el país (más de 60 mil hectáreas) está infectada.

Los industriales buscaron en los científicos una opción y "nos solicitaron que les resolviéramos sus problemas", explicó a Tierramérica Benjamín Rodríguez Garay, investigador del Centro de Investigación y Asesoría Tecnológica del estado de Jalisco.

Vinculada al sector productivo de alimentos y bebidas, esa institución estableció planes para preservar el agave y contratos "de contenido confidencial" con los industriales que permitirán la recuperación del sector, aunque una crisis de precios para este y el próximo año es insoslayable, afirmó el especialista.

"La clonación masiva in vitro permite una plantación limpia desarrollada en el laboratorio como si estuviera en el campo, sólo que a un costo mucho menor y sin riesgos de enfermedad", afirmó Rodríguez Garay.

La micropropagación, una técnica utilizada en árboles frutales y plantas ornamentales, es de aplicación reciente en el ATWA por la cual se obtienen grandes cantidades de plantas libres de infección de microorganismos patógenos.

Estudios a cargo de Mercedes Monroy, investigadora del Instituto Politécnico Nacional, lograron desarrollar mediante un proceso biotecnológico una planta de ATWA resistente a la bacteria Erwina carotovora.

En México existen 72 empresas tequileras que comercializan unas 500 marcas, mientras otras cien son operadas por envasadoras en Francia, Bélgica, España, Holanda y Estados Unidos, según datos del Consejo Regulador del Tequila.

* La autora es redactora de Tierramérica.

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Materia prima del tequila /Claudio
  Materia prima del tequila /Claudio Contreras