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AMERICA LATINA: Más gente y más problemas ambientales
por Gustavo González

SANTIAGO, 7 nov (IPS) América Latina y el Caribe tendrán 805,6 millones de habitantes en 2050, 279 millones más que en la actualidad, mientras acumula serios problemas ambientales, según el informe Estado de la Población Mundial 2001.

La relación entre las variables demográficas y los cambios ambientales en el mundo es la cuestión central del informe que el Fondo de Población de las Naciones Unidas (Fnuap) preparó para este año.

El documento es una contribución para la conferencia que se celebrará el año próximo en Johannesburgo, con motivo del décimo aniversario de la llamada Cumbre de Tierra, celebrada en Río de Janeiro, señaló Thoraya Obaid, directora ejecutiva del Fnuap.

La agencia especializada de la Organización de Naciones Unidas pasó igualmente revista al cumplimiento de las metas acordadas en 1994 en la Conferencia de Población y Desarrollo de El Cairo, actualizadas en 1999 en la reunión denominada "El Cairo + 5".

En términos generales, el informe señala que crecimiento de la población es mayor en los países más pobres, donde la necesidad de supervivencia conduce a una sobreexplotación de los recursos naturales, a la vez que el equilibrio ambiental se ve amenazado por el exceso de consumo de los países ricos.

Dentro de ese panorama, América Latina vuelve a estar en un rango intermedio, sin los problemas dramáticos de la sobrepoblada Asia central ni de la empobrecida Africa subsahariana, ni con los desbordes de gasto de energía de América del Norte y Europa occidental.

La región, y en especial América del Sur, tiene aún grandes reservas de agua dulce, uno de los recursos naturales en acelerado desgaste en el mundo, pero el ritmo de agotamiento de éste y otros bienes es preocupante en esta región, al igual que en el resto del planeta.

Según el informe del Fnuap, la población mundial llegó este año a 6.134,1 millones, de los cuales 1.193 millones corresponden a las regiones más desarrolladas y 4.940,3 millones a los países menos desarrollados.

Pese a que el documento señala un menor ritmo de crecimiento demográfico, la población mundial sigue aumentando 75 millones de habitantes cada año y casi todo ese incremento tiene lugar en los países más pobres, cuyos habitantes aumentarán de 668 millones en la actualidad a 1.860 millones en 2050, dijo Obaid.

A mediados de este siglo, el planeta tendrá 9.323,3 millones de habitantes. América Latina y el Caribe, con 526,5 millones de personas en este año, incrementarán para entonces su población a 805,6 millones.

El crecimiento demográfico del mundo en el periodo 2000-2005 será de 1,2 por ciento anual, con una media de 1,4 por ciento en América Latina y el Caribe, según en informe.

Esta tasa es inferior a la de 2,3 por ciento de Africa, pero superior a las de las otras regiones, ya que se prevé un crecimiento de 1,3 por ciento en Asia, de 0,9 en América del Norte y de 1,2 por ciento en Oceanía, mientras que en Europa habrá una media anual negativa de 0,2 por ciento.

En el quinquenio, el país latinoamericano de menor crecimiento poblacional será Cuba, con 0,3 por ciento anual, mientras que la mayor expansión demográfica, del orden de 2,6 por ciento al año, se registrarán en Guatemala y en Nicaragua, dos de las naciones más pobres de la región.

En el capítulo sobre "Tendencias del medio ambiente", el informe del Fnuap señala que América del Sur tiene recursos de agua por habitante equivalentes a 36.998 metros cúbicos por año, promedio superada en el mundo solo por Oceanía, con 53.711 metros cúbicos por habitante al año.

En América del Norte el promedio es de 16.801 metros cúbicos por habitante al año, en América Central de 8.306 y en el Caribe de 2.640 metros cúbicos.

La subregión donde el agua es más escasa es Africa septentrional, con apenas 495 metros cúbicos anuales por habitante. Otras áreas desprovistas son Africa meridional (1.289), Asia centromeridional (1.465) y Asia occidental (1.771).

"Aún cuando América Latina cuenta con sistemas de agua dulce de gran magnitud, casi dos tercios de la región se clasifican como zonas áridas o semiáridas", advierte el informe.

Los recursos acuíferos son explotados en algunas áreas de la región, a un ritmo insostenible, para uso industrial, agrícola y doméstico, mientras la contaminación y el saneamiento de aguas siguen siendo problemas de gran magnitud, agravados por la descarga de químicos tóxicos en sus sistemas hídricos, añadió el Fnuap.

El agotamiento de los recursos hídricos es caracterizado así como uno de los principales problemas ambientales de América Latina y el Caribe, junto con la degradación de los suelos, la deforestación, la excesiva urbanización, la contaminación del aire y las emisiones de carbono y, por último, el agotamiento de la diversidad biológica.

La urbanización de la región alcanza a casi 75 por ciento de sus habitantes, con cuatro megaciudades latinoamericanas: México, con 16,5 millones de habitantes, Sao Paulo, con 16 millones, Buenos Aires, con 12 millones, y Rio de Janeiro, con 10 millones.

Uno de los aspectos más críticos de la degradación ambiental de América Latina y el Caribe es la pérdida de la diversidad biológica, estrechamente relacionada con la deforestación.

En la región, señala el informe, "hay ya más de 1.000 especies de vertebrados amenazadas de extinción. El número de especies de aves en peligro de extinción en Brasil es el segundo del mundo (103 especies) y Perú y Colombia ocupan el quinto lugar, con 64 especies cada uno".

"Más de la mitad de los mamíferos y las aves de la Argentina están amenazados de extinción", señala el informe anual de Fnuap.


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