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El telescopio

Desde que en 1610 Galileo Galilei desarrolló el telescopio, el perfeccionamiento de esa herramienta tecnológica ha sido clave para avanzar en el conocimiento del Sistema Solar y del cosmos. Para muchos, los prodigiosos pasos dados por la ciencia moderna en ese sentido crean la fantasía de que podría emprenderse la conquista del espacio.

La Administración Nacional del Espacio y la Aeronáutica de Estados Unidos (NASA, por sus siglas en inglés) construye actualmente el espejo de un telescopio capaz de detectar la primera luz del universo, aparecida repentinamente hace unos once mil millones de años y que es invisible al ojo humano.

El telescopio espacial James E. Webb, bautizado así en honor a quien dirigió la NASA durante las misiones Apolo a la Luna, está siendo construido para entrar en operación en 2010.

Con un costo de 824,8 millones de dólares, el telescopio Webb intentará observar las regiones más alejadas del espacio registradas por el Hubble: a una distancia de entre diez mil millones a once mil millones de años luz. Quedará ubicado a 1,5 milones de kilómetros de la Tierra, en el Punto Lagrange 2, un área en el espacio sideral en equilibrio entre la gravedad del planeta y el Sol.

Para muchos astrónomos, el nuevo telescopio Webb dará luz sobre el gran misterio de cómo se formaron las estrellas y las galaxias unos cientos de millones de años luego del Big Bang o gran estallido que, según una teoría, habría dado origen al universo.

El Webb comenzó a ser armado hace ocho años y sustituirá al Hubble, el más notable telescopio espacial hasta ahora y que lleva el nombre del astrónomo estadounidense Edwin Hubble, considerado padre de la astrofísica moderna.

Datos suministrados por el Hubble permitieron el hallazgo del planeta más viejo que se conozca, con una edad estimada de 13 mil millones años.

El año pasado, el Hubble fue sometido a un “transplante de corazón” cuando dos astronautas estadounidenses a bordo del transbordador Columbia le cambiaron una unidad que comenzó a ocasionar problemas en el telescopio desde1993.

Varias caminatas espaciales fueron realizadas entonces por el Columbia --que se rompió en pedazos en febrero de 2003 con sus siete tripulantes a bordo-- para reparar el Hubble, prolongar su vida útil y aumentar su capacidad de observación.

El Hubble fue puesto en órbita en 1990 para una misión de 20 años que culmina en 2010.

Existen diversos proyectos de telescopios espaciales en el mundo. Para el próximo año está previsto el surgimiento del denominado Gran Telescopio Canarias (GTC), financiado por España, México y Estados Unidos.

Ese telescopio será instalado en el Observatorio del Roque de los Muchachos, en las Islas Canarias, un sitio cuyas condiciones climatológicas son catalogadas por los expertos como ideales para la observación astronómica.

Los reportes científicos han dado cuenta del valor de los telescopios para el conocimiento del cosmos. El Hubble, por ejemplo, ha podido constatar la presencia de gigantescos agujeros negros, ha sido testigo de las etapas formativas de sistemas solares y ha proporcionando a los científicos los datos más precisos hasta la fecha para calcular la edad del universo.

Pero no todo lo que observan los científicos a través de los telescopios son maravillas del universo.

El Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) realizó en 2001 algunas campañas de observación de la llamada basura espacial.

El sitio del IAC define la basura espacial como “cualquier objeto artificial en órbita alrededor de la Tierra que ya no esté operativo. Está formada por los satélites o cohetes fuera de uso, el material no operativo liberado por operaciones espaciales y los fragmentos generados por satélites o cohetes debido a explosiones o colisiones”.

Esas misma fuente señala que “se conocen alrededor de nueve mil objetos detectados con radares y telescopios ópticos (sólo alrededor de 700 son satélites operativos) en las distintas órbitas terrestres. Estos objetos, cuyo tamaño está por encima de los 40 centímetros, sólo representan un peligro moderado para las misiones espaciales (satélites y humanos), pero se estima que pueden existir más de 150 mil fragmentos con tamaños entre uno y 20 centímetros que sí pueden producir graves desperfectos en caso de colisión con cualquier nave en uso por no estar localizados”.

NASA
Telescopio Espacial James Webb
Sitio Astrocosmo
Telescopio espacial Hubble (en inglés)
Gran Telescopio Canarias
Instituto de Astrofísica de Canarias
Cienciadigital
Telescopio Canadá-Francia-Hawai (en inglés)
Grupo de Telescopios Isaac Newton (en inglés)
Nasa en español

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