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Año Internacional del Arroz

En busca de atender problemas como el hambre y la desnutrición, entre otros, el 31 octubre la Asamblea General de las Naciones Unidas declaró a 2004 como el Año Internacional Del Arroz. Setenta por ciento de los mil trescientos millones de pobres en el mundo vive en Asia, para ellos el arroz es su alimento principal.

De acuerdo a la Organización de Las Naciones Unidas para La Agricultura y La Alimentación (FAO), es urgente la necesidad de incrementar la oferta de arroz, dada la creciente demanda por parte de una población de ingresos muy limitados cuyo número crece exponencialmente.

Un estudio del International Rice Research Institute (IRRI) señala que el ciudadano promedio en países como Bangladesh,Vietnam y Myanmar, consume entre 150 y 200 kg. de arroz al año, lo que representa dos tercios o más de las calorías consumidas y aproximadamente 60 por ciento del consumo diario de proteína. “Para los más pobres, el arroz es un lujo”, indica el estudio.

Entre las características de este cereal destacan su bajo nivel de sodio y cero colesterol. El arroz es además fuente importante de vitaminas (tiamina, riboflavina y niacina) y minerales (fósforo, hierro y potasio) y en forma más limitada de proteínas (contiene los 8 aminoácidos esenciales para el cuerpo humano). Se suma a lo anterior su bajo costo y versatilidad para el cultivo.

A nivel mundial se produjeron más de 585 millones de toneladas métricas en 2002, 84 por ciento en países asiáticos. Los mayores consumidores se encuentran en Asia (91%), América Latina (3.7%) y África (3.44%).

La expectativa de que una mayor demanda de arroz exceda su producción ha llevado a organismos como la FAO a apoyar el desarrollo e implementación del denominado arroz híbrido (resultado de la combinación de dos especies). Descubiertas en 1974 por científicos chinos, las variedades híbridas producen en la actualidad cerca de 15 a 20 por ciento más de lo que se obtiene con otras variedades de arroz.

Junto con la pobreza aparece la desnutrición. Según datos del no gubernamental Bread for the World Institute, existen 840 millones de personas desnutridas en el mundo. De ellas, más de 95 por ciento se encuentra en países en desarrollo y más de 153 millones son menores de cinco años. Se calcula en 6 millones los niños menores de 5 años que mueren de hambre cada año.

Mientras se estima que la tierra, el agua y la mano de obra, en conjunto, están
disminuyendo en países productores de arroz, hay quienes presentan otro tipo de cuestionamientos en torno al debate sobre el hambre en el mundo.

Entre otros, la Organización Mundial de la Salud señala que “el hambre responde a mala distribución e inequidad, no a falta de alimento”.

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