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Gas Natural

Recientes estudios revelan que el estilo de vida de Estados Unidos, la mayor potencia mundial, está amenazado por la volatilidad del mercado del gas natural.

En esta sección Tierramérica te ofrece un abecé de este valioso recurso.

1. ¿Qué es el gas natural?
- Es un combustible fósil catalogado como una de las fuentes de energía más limpia, segura y útil. Típicamente está compuesto de metano (95 por ciento o más), metano, propano y otros componentes más pesados. No tiene olor ni color y por lo general se encuentra en forma natural mezclado con otros hidrocarburos fósiles. Al momento de su extracción, el gas natural contiene impurezas como agua, ácido sulfhídrico, dióxido de carbono y nitrógeno que tienen que ser removidas antes de su transporte y comercialización.

2. ¿Cuál es su origen?
- Procede de la descomposición de materia orgánica como pequeñas plantas y animales marinos que murieron hace más de 200 millones de años. Se encuentra generalmente en depósitos subterráneos profundos formados por roca porosa o en los domos de los depósitos naturales de petróleo crudo.

3. ¿Qué tipos de gas natural existen?
- Dependiendo de su origen se clasifica en gas asociado y no asociado. El gas asociado es el que se extrae junto con el petróleo crudo y contiene grandes cantidades de hidrocarburos como etano, propano, butano y naftas. El gas no asociado es el que se encuentra en depósitos que contienen únicamente gas natural.

4. ¿Cómo se lo extrae?
- Se lo extrae usando pozos de perforación para luego llevarlo a la superficie por medio de ductos. En la mayoría de los pozos, la presión del gas natural es suficiente para impulsarlo hacia afuera y conducirlo por conexiones a puntos centrales de recolección. Luego de ser procesado, el gas natural es comprimido y distribuido.

5. ¿En cuánto se estiman las reservas de gas natural?
-Se estima que a finales de 2002 las reservas de gas natural a nivel mundial fueron de 155.78 billones de metros cúbicos ubicadas principalmente en Europa y Eurasia (39 por ciento) y en el Medio Oriente (36 por ciento). En contraste, las reservas de petróleo crudo están altamente concentradas en el Medio Oriente (65.4 por ciento a finales de 2001).

6. ¿Qué tan eficiente es el ciclo de extracción-usuario final?
- De acuerdo al Departamento de Energía de los Estados Unidos, la eficiencia del gas natural desde la fuente hasta su consumo final es de alrededor de 91 por ciento. Es decir, 9 de cada 10 unidades de energía extraída del suelo son utilizadas. Por el desgaste de energía en los procesos de extracción, producción y distribución, la combinación de otras fuentes de energía como petróleo, carbón, nuclear e hidroeléctrica, tienen una eficiencia de alrededor de 29 por ciento.

7. ¿Quién lo consume?
- Actualmente el gas natural suple un cuarto de la energía requerida a nivel mundial por hogares, negocios, vehículos, industrias y plantas de energía. Se espera que en los siguientes 20 años el consumo de gas natural aumente en un 50 por ciento.

8. ¿Cuáles son los efectos de su uso en el medio ambiente?
- El gas natural es un combustible más limpio que el carbón y el petróleo, ya que en su combustión produce de un 40 a un 45 por ciento menos dióxido de carbono que el carbón, y entre un 20 y un 30 por ciento menos que los productos derivados del petróleo. Otra de las características de esta fuente de energía es que no emite partículas sólidas ni cenizas en su combustión, y las emisiones de óxidos de nitrógeno son inferiores a las del carbón y los productos petrolíferos. Asimismo, las emisiones de dióxido de azufre son prácticamente nulas.

9. ¿Contribuye su uso al efecto invernadero?
Una de las preocupaciones con respecto al uso del gas natural es que su principal componente, el metano, es un potente gas que contribuye al efecto invernadero. Se estima que “atrapa” el calor 21 veces más que el dióxido de carbono. Sin embargo, un estudio realizado por la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) concluyó que el saldo entre una reducción en las emisiones de dióxido de carbono y el aumento en las emisiones de metano, por el reemplazo de otras fuentes de energía con gas natural, es favorable para el ambiente. El Panel Intergubernamental de Cambio Climático de las Naciones Unidas (IPCC) ha incluido entre sus recomendaciones incrementar el uso del gas natural como fuente de energía.


http://energy.er.usgs.gov/products/papers/World_oil/gas/sam_gas_basin_table.htm
http://www.gas.pemex.com/seccion_frame.asp?seccion_id=157




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